Sexual Harassment

A photo posted by Chloe Dickson (@chloer.dickson) on

Someone touched my bottom today. At Amma’s birthday, a joyous celebration with 50,000 people attending. The worse about it, is that I expected and feared this event. Countdown: 11 days in India before being subjected to sexual harassment.

For sure, I was an easy prey. In everyday life at the ashram, there are many white people so the Indian don’t really pay attention to us. But here, with dozens of thousands of Indian attendees, we did get noticed. So the white blond girl, she will get her backside poked. Yeah, she is definitely provoking with this tunic that only covers her bottom and not her entire thighs. And she a westerner, they’re open about sex right?
The guys were “lucky”, I yelled behind me as soon as it happened, but it might have been the young jerks rushing in front of us. I was ready to swing my water bottle in the face of my harasser, but I could distinguish him in the crowd.

Every day, I have to be careful about my outfit: I have to cover my legs, my shoulders, my backside with a long tunic and my breasts shape with a shawl. Because showing some skin might be exciting and provoking for men. Dammit, I have to hide all of my body for my own safety, while MEN are not dealt with if they have unappropriate behaviour. And they get to wear “miniskirts”. They don’t have to hide their body that much.

I somehow knew it was going to happen at some point, and I am extremely angry and upset it happened. How come they can feel that it is normal to touch a women’s bottom? If you say that this is the way it is in India and I should just get over it, then you’re part of the problem.

(here I am assuming that it is a man given the context and the people surrounding me at the time it happened, but I would be as angry if it were a female aggressor)

Background picture: gender segregation for dishes. I shouldn’t judge but this feels like a pretty messed-up culture. I eat most of the time with a male friend, I think it is an inappropriate behaviour.

PR3: Traditional Processes of Rice Planting

In order to develop a rice-transplanting machine, I will have to understand how it is traditionally done. There are many methods to increase the yields of rice crops, however, if we come up with a disruptive technology, the farmers won’t adopt it.

A local student from Amrita University is also working on the rice-planting machine project, and has been in the village to understand how the woman plant rice in this particular village.


Rice production Cycle, from IRRI
Rice production Cycle, from IRRI

Traditional Process

Land Preparation

The rice field is irrigated for several days, then the field is ploughed either by tractor or animal power. This will kill weeds and mix the soil. The field is then flooded for 10-14 days then puddled, that is, the soil is mixed with the water into mud. The surface is then smoothed by harrowing several times. Two days before planting, the field is levelled by dragging a wooden plank behind an animal or a tractor.

On average, it takes 1,432 liters of water to produce 1 kg of rice in an irrigated lowland production system. Irrigated rice receives an estimated 34−43% of the total world’s irrigation water, or about 24−30% of the entire world’s developed fresh water resources. Source IRRI


Seeds are grown in seedbeds, also called nurseries, very close to each other, before being transplanted. The nurseries take up 5-10% of the rice fields. Transplanting requires around 30-50kg of seeds per hectare.

Wet-bed: Pre-germinated seeds are sown in a strip of flooded land, then covered in manure and fertiliser. The seedlings are transplanted after 15 to 21 days. Requires 40kg of seeds for 1ha.
This is the traditional method used in the village we are working on.

Dry-bed: Seeds are grown on raised strips of land, kept humid by irrigation. The seedlings are transplanted after 15 to 21 days. Requires 60-80kg of seeds for 1ha.

Dapog or Mat method: Nurseries are prepared on a flat firm surface, covered with banana leaves of plastic film. The seedbed is covered in burnt paddy husk or compost, and pre-germinated seeds are sown with a thickness of around 6 seeds, then the seeds are flattened. The seedlings are transplanted after 9 to 14 days. Requires 1% of the fields and 40-50kg of seeds for 1ha.
This a method used for mechanised transplanting. Modified methods exist to lessen the water and seed use.

Rice Transplanting

After around 20 days, the seedlings are transplanted into the flooded paddies. The seedlings are harvested into bunches, then a few seedlings are planted in an approximate square pattern every 10-20cm. Manual transplantation requires around 30 person days to plant one hectare of rice field, while mechanical transplantation requires 1 person day for a field of one hectare. However, mechanical transplantation requires a specific type of nursery.

Plant spacing is an important factor in transplanting rice. Proper spacing can increase the yield by 25−40% over improper spacing. You will also save money on inputs, labor, and materials. Source IRRI


When the crop is mature, the fields are drained and the rice is harvested by hand (mechanised in larger fields and industrialised countries)

Grain Preparation

The rice is dried then milled to remove the outer layers of the grain and obtain brown rice. To obtain white rice, bran layers are rubbed off in a huller machine.

Sources IRRI / MadeHow

PR5: Existing Machines for Rice Transplanting

I will be working on a machine that does already exist in certain forms on the market, as well as prototypes. Here are some machines found online.

The advantages of mechanised transplanting according to Kubota manufacturer.
The advantages of mechanised transplanting according to Kubota manufacturer.


Hand Cranked Rice Transplanter

Manual rice transplanter from Rajkumar Agro Machines
Manual rice transplanter from Rajkumar Agro Machines
  • Operation type: Manual
  • # Rows: 2
  • Rice nursery type: ?
  • Row distance: 250 mm
  • Planting distance: Adjustable.
  • Weight: 20 kg.
  • Turning radius: 210mm
  • Max. planting depth: 65mm
  • Max planting frequency: 120/ minute
  • Resistance of crank: 1.5—2kg
  • Resistance of moving: 1—2kg
  • Planting speed: about 530 square meters/hour

Walk-behind Motorised Transplanter

Wallk-behind motorised transplanting machine.
Wallk-behind motorised transplanting machine from Kubota. Picture from IRRI.
  • Operation type: Gasoline engine walk-behind
  • Rice nursery type: mat
  • # Rows: 4
  • Row distance: 300 mm
  • Planting distance: *12,14,16,18,21cm
  • Weight: 160kg
  • Turning radius: ?
  • Max. planting depth: 3.7 (adjustable)
  • Max planting speed: 0.77m/s eq. 385/minute frequency
  • Planting speed: 0.22 – 0.52 acre/hour

High Performance Paddy Transplanter

High Performance Paddy Transplanter from Amisy Farming Machine
High Performance Paddy Transplanter from Amisy Farming Machine
  • Operation type: Diesel engine
  • Rice nursery type: mat
  • # Rows: 6-8
  • Row distance: 238 mm / 300 mm
  • Planting distance: 120-140mm
  • Weight: 300 kg / 360 kg  / 410 kg
  • Turning radius: ?
  • Max. planting depth: ?
  • Max planting frequency: ?
  • Planting speed: 0.2hectare/h // 0.27hectare/h // 0.24-0.34hectare/h

PR2: Context

In order to develop a rice-transplanting machine, I will have to understand how it is traditionally done. There are many methods to increase the yields of rice crops, however, if we come up with a disruptive technology, the farmers won’t adopt it.

A local student from Amrita University is also working on the rice-planting machine project, and has been in the village to understand how the woman plant rice in this particular village.

Challenges in rice planting include food security, poverty alleviation, climate change and gender equality.

Importance of rice cultivation in India

50% of India’s population work in agriculture. However, this industry only accounts for 16% of the country’s GDP. Rice is the staple food in the country, where the population growth makes the demand for rice on the rise. At the same time, people are moving out of agricultural work and into urban lifestyle, meaning the available labour is decreasing. Additionally, when there is migration, it is often the male who will move to the cities, leaving most of the farming tasks to the female family members. Most available agricultural machines are too expensive for small farmers, which rely on exhausting manual work for rice cultivation.

India has the largest rice area in the world with 43 million hectares (more than a quarter of the global rice area) and contributes a little less than a quarter of global production.

Despite some impressive production growth in the past five decades and the growing status as one of the largest rice-exporting regions in the world, South Asia was still home to 295 million undernourished and hungry people in 2011-13—nearly 35% of the 842 million hungry people in the world. In 2011-13, 16.8% of the people in South Asia were hungry. This is the highest percentage among other Asian regions and is second highest behind Africa, but this is much lower than the 25% hungry people South Asia had in 1990-92.

Source IRRI (2014)

India’s Food Subsidy Program

In 2013, India launched a food subsidiary program to provide cheap food grains to a large number of undernourished inhabitants. By stockpiling rice and wheat, the government is able to provide subsidised grains to two thirds of its population according to the the Food Security Act.

According to the Act, beneficiaries are able to purchase 5 kilograms per eligible person per month of cereals i.e, rice at Rs 3 per kg while wheat at Rs 2 per kg. Source OneIndia 2014

India is a good example where the government has rolled out an elaborate food subsidy program to provide highly subsidized food grains (rice and wheat) for 65 million below-poverty-line households, including nearly free food grains to 20 million Antyodaya Anna Yojana households, the poorest of the poor households. Each of the 65 million households receives 35 kilograms of grain every month at 74–86% below the procurement cost.

Source IRRI (2014)

About two-thirds of India’s 1.2 billion people live on less than $2 a day, according to the World Bank. The country is a major rice and wheat producer, but it is also home to one-fourth of the world’s hungry poor, according to the World Food Program. An independent survey in 2011 found that four out of 10 Indian children were severely malnourished.

India’s Green Revolution

The “Green Revolution” in India is the name given to a period between 1967 and 1978. With the goal of become self-sufficient in food grains, the agricultural practises were transformed by using high yield seeds, double-cropping (2 cropping seasons a year instead of 1), improved irrigation and the use of synthetic fertilisers and pesticides. From a starving country, India became a major exporter.

Difference in energy input-to-output with the change in agricultural systems. Source: based on data from Pimentel 2009
Difference in energy input-to-output with the change in agricultural systems. Source: based on data from Pimentel 2009

However, the use of synthetic fertilisers has depleted the soil of its nutritients. Because of the new agricultural methods relying on machines and synthetics compounds, the energy input per crop has increased, making the industry more reliant on fossil fuels as a consequence. The extended use and consumption of chemicals also increased cancer incidences. As the Green Revolution promoted the farming of rice and wheat over pules, there has been a shift it dietary habits among the farmers bringing them to a more unbalanced diet. The farmers also had to buy their seeds instead of producing them themselves, which made them dependant on seed industries and credit institutions.

Sources: India One Stop / Wikipedia / Wikipedia 

Gender and Equity

AMMACHI Labs, which hosts my project, focuses on empowering women in rural communities. In India, 60-80% of the rice production is made by women. Thus, it is important to understand how they work and what is better for them while developing a rice-transplanting machine.

Moreover, if the women can repair and maintain (ev. build) the machines themselves and not be reliant on external people, they will be empowered by being independent and holding the technical knowledge about their tools.

Thelma Paris on  gender considerations in rice farming

The participation of women in crop and natural resource management increases with poverty and environmental stresses.

Despite women’s important contributions in farming and livelihoods, women have less access than men to knowledge and skills, productive assets, including agricultural inputs, improved seeds, land, credit, agricultural extension services, and small equipment/light machinery. Similarly, in the world of national and international agricultural research, women continue to be underrepresented and their contributions are not fully tapped.

Because women play large and crucial but often unrecognized roles across the rice sector, extra efforts are needed to ensure they have the same opportunity as men to access new technologies. The challenge is to ensure that gender issues are identified through rigorous gender analysis […], as well as in capacity enhancement programs, with a view to enhancing productivity and incomes, and empowering women farmers to remove gender inequities.

Economic development and technological response options affect women in different ways, depending on whether they are paid or unpaid laborers. Migration of men to work in urban areas often means that women are left behind to do the drudgery of working in the rice fields. […] If they are unpaid laborers, the shift will remove the drudgery and back-breaking burden of transplanting. But if they are paid laborers, it will deprive them of a source of income.

Sources Ricepedia / IRRI

Success story: women-led technology delivery

Women empowerment and farm mechanisation

rural women with new rice transplanting machine
In addition to increasing agricultural productivity, the transplanter can empower women more by offering them an opportunity to earn higher income. It also significantly improves the wellbeing of the women by reducing drudgery and health hazards associated with 9 to 10 hours of doing backbreaking manual transplanting.


Preliminary Research

As I am about to begin my internship in Humanitarian Robotics at Amrita University, I thought about doing some preliminary research about what already exists, and how people define these kind of technologies. I haven’t had much information about my project, which allows me to define a broad framework for what I would like to work on, while learning from already existing projects and organisations.

The program

I had met the director of the AMMACHI labs, Rao R. Bhavani, when she came to present Amrita university and Live-in-Labs programs at EPFL in October 2015. I was very interested in the programs, but couldn’t see how robotics would fit in. That is when she told me about the haptic (with force feedback) robots used for professional training of women. Robots, education and women empowerment? I’m in.
Less than a year later, here I am, in Amrita University, doing my first research about the project. Below quotations that should guide my work and links I found useful about appropriate technologies, engineering for development and agriculture.

Appropriate Technologies

Appropriate technology is an ideological movement (and its manifestations) encompassing technological choice and application that is small-scale, decentralized, labor-intensive, energy-efficient, environmentally sound, and locally autonomous. It was originally articulated as intermediate technology by the economist Dr. Ernst Friedrich “Fritz” Schumacher in his work Small is Beautiful. Both Schumacher and many modern-day proponents of appropriate technology also emphasize the technology as people-centered. (Wikipedia)

Appropriate Technology on Appropedia

Appropriate Technology projects should use local materials and people-power to fill needs identified by locals themselves. The process must be transparent and open-source to ensure it is replicable.

Technological Choice’s definition:

Indigenous people have a very specific way of deciding whether to integrate a new technology into their lives or not, which would likely qualify that technology as appropriate.

On the other hand, the developed world tends to assume that all technology is progress. This often leaves out important externalities and side effects of the new technology and its development, such as environmental and social impacts. Thus, we need to take a step back and better analyze whether new technologies are appropriate or not. Pachamama Website

One of the best-known early proponents and popularisers of appropriate technology was the British economist E. F. Schumacher, who talked about ‘intermediate technology’ in his book Small is Beautiful: A Study of Economics as if People Mattered. He was principally concerned with development in low-income countries, and recommended a technology that was aimed at helping the poor in these countries to do what they were already doing in a better way. Schumacher’s intermediate technology had the following characteristics:

  • methods and machines cheap enough to be accessible to anyone;

  • small-scale application ; individual smallness allows nature to recover, is more sensible because human knowledge is patchy, and is an appropriate scale for self-help;

  • room for human creativity, as opposed to alienation and dehumanisation.

Technological Choice

Wicklein’s evaluation criteria:
  • Ability of technology to stand alone without additional support systems
  • Individual versus collective technology, with regard to which one the culture values
  • Cost of technology which takes into account full costs to social, economic, and environmental impacts
  • The risk factor including internal risks, that relate to the fit in local production systems and external risks, which relate to the needed support systems
  • Evolutionary capacity of technology, with regard to its capability of being reconfigured to grow with the society it benefits, whereby solving different problems that the community encounters
  • Single-purpose versus multi-purpose technology, where the latter refers to technology that has the ability to complete different tasks at the same time.

Reclaiming Sustainability Conference

Agricultural Tools

There are a number of appropriate technology principles that specifically concern agricultural tools. Such tools should be produced within the country, in part simply because of the large numbers involved. They must be repairable at the local level. With much of agriculture characterized by short intense periods of activity, farmers cannot afford delays caused by equipment failures.

FAO General principles for appropriate agricultural tools:

  • adapted to allow efficient and speedy work with the minimum of fatigue;
  • not injurious to man or animal;
  • of simple design, so that they can be made locally;
  • light in weight, for easy transportation (there are also considerable advantages when threshers, winnowers, and machines such as coffee hullers can be easily moved to where they are needed;
  • ready for immediate use without loss of time for preparatory adjustments;
  • made of easily available materials.

Appropriate agricultural tools and equipment should contribute to the broad objective of increasing the viability of the small farm. Where small farmers are currently employing traditional technologies that are inefficient, they often cannot improve this technology because of the leap in scale and capital cost to commercially available equipment. It is therefore the goal of intermediate technology proponents to help fill this gap with good quality tools and equipment that are affordable and suited to the scale of operations of the small farmers.

Sourcebook (many machine references listed)

Agricultural tools references
LifeTrac Open Source Tractor design
Open Source machinery could provide some valuable designs that I could study and maybe even adapt to my project!

Rice planting machines

Agricultural Machinery Database (FAO)

Direct Seeding techniques

Crops and cropping systems

POC21 Open-Source Bicitractor

Open Source Ecology : Machines Index

LifeTrac open source tractor

Open-Source Appropriate Technology

Much of the widespread poverty, environmental desecration, and waste of human life seen around the globe could be prevented by known (to humanity as a whole) technologies, many of which are simply not available to those that need it. This lack of access to critical information for sustainable development is directly responsible for a morally and ethically unacceptable level of human suffering and death. A solution to this general problem is the concept of open source appropriate technology or OSAT, which refers to technologies that provide for sustainable development while being designed in the same fashion as free and open source software. OSAT is made up of technologies that are easily and economically utilized from readily available resources by local communities to meet their needs and must meet the boundary conditions set by environmental, cultural, economic, and educational resource constraints of the local community


Appropriate Technology References

Appropriate Technology Sourcebook: access chapters by clicking on links on the right side of the webpage

Small is Beautiful (extract)

Engineering For Change Solutions Library

Permaculture References

Permaculture Voices Podcasts

Permaculture Research Institute

LLOOF e-learning platform

Other references

System of Rice Intensification

Agriculture for Impact: research done in Africa about ecological intensification and precision agriculture.

Planting seeds at the correct spacing allows for land to be used most efficiently as crops are given the necessary access to nutrients. This in turn, increases the overall yield with a minimum seed input requirement.

Results: Seed usage decreased from 50kg per hectare to 6kg per hectare. The average SRI yield for the 53 farmers who used the practices as recommended was 9.1 tonnes per hectare, 66% higher than the average for the control plots at 5.5 tonnes per hectare. The average yield on neighbouring rice fields where non-participating farmers used their own methods was 4.86 tonnes per hectare.

Limitations: labour increased from 161 to 251 person days and input costs were higher, increasing from $714 US in the control group to $820 US for SRI. On the other hand, the net revenue from SRI more than doubled: $1765 US per hectare for those that adopted SRI compared to $846 US per hectare for the control plots


Azolla Green Manure

Banana-Rice Intercroppping

Fish-Rice Intercropping


Guide Book for Rural Cottage and Small & Medium Scale Industries, Paddy Rice Cultivation

One Billion Hungry: Can we feed the world? &reading recommendations

All links visited on 21.09.2016

Welcome to India!

On September, 15th, just before midnight, I’m landing in Kochi, in Kerala, Southern India. After 9 weeks of travelling, this is however not a regular destination: I will be settling down here for a couple of months. Unlike in my previous destinations, where I made many superficial discoveries about the places I’ve been, here I will be immersed in local culture for a long time. About discoveries, I will certainly make loads of them during my stay, but not in the same was as when you rush through South-East Asia, checking off countries like most backpackers nowadays. I’m envious of those I met  on my trips, but at the same time, I’m glad to be settling down somewhere, and I’m especially glad to have something to do.

Sunset sen from 5th floor window, with pink sky and coconut tree forest in the foreground
Sunset from my dorm’s window.

I am here for an internship in Amrita University,of which I don’t know much except that they do cutting-edge research in humanitairan robotics. I would never have imagined being able to combine my passion for technologies and my desire to do something useful for society, especially or the most vulnerable, and I immediately felt attracted to this place when I first heard about it.
When the two (female) professors from the human-computer interaction lab AMMACHI came to present their lab at my school, I was convinced. Robots, education and women empowerment? I’m in!

We landed in India one hour earlier than we were supposed to, so I had time to get some money (being ripped off, of course, but I didn’t have much energy to fight). I also took this time for buying some food: the snack I was offered was not vegetarian, and I couldn’t exchange it, which was quite surprising in a plane full of Indians! With this snack at the airport, I discovered with joy the spices that will flavour my Indian stay for the next few months!

pen drawing of Indian culture,
Premieres impressions de la culture indienne…

Continue reading Welcome to India!

Carnets de Voyages

Après 9 semaines de voyages, je devrais vous faire un résumé de mes péripéties !
En quittant la Suisse, j’avais deux destinations en tête : la Chine, pour un voyage d’études avec ma classe, et l’Inde, pour un stage en université.
Ayant calculé mon empreinte carbone à la COP21 l’année passée, je me suis rendue compte que les voyages en avion avaient un gros impact sur notre planète. J’ai beau manger végétarien et rouler à vélo, l’avion explosait le compteur des émissions de carbone.
Comme je n’avais rien de mieux à faire j’ai décidé de partir à l’aventure et d’essayer d’atteindre ma première destination sans quitter le sol. En prenant le transsibérien, je pourrais même m’arrêter en route pour faire du cheval en Mongolie avec mon amie Audrey.

A travers l’Europe en Bus

C’est ainsi qu’un samedi, fin juillet, je finis de ranger ma chambre à Lausanne et marche tranquillement vers la gare, première destination : Zurich. Je rencontre un ami qui étudie là bas, et on boit un verre de vin en terrasse pour rattraper le temps perdu. Mon premier bus est en retard, mais tant mieux, je suis bien accompagnée !
Mes deux bus suivants (de nuit et de jour) me mènent à Berlin, où j’ai quelques heures pour découvrir la capitale et sa fameuse muraille à vélo. Moins d’une journée de bus plus tard et je suis à Riga, où une amie m’accueille pour 24h. Elle m’explique la culture locale, beaucoup influencée par l’occupation russe, et me conseille aussi les spécialités culinaires. C’est sympa les voyages en bus, on voit le paysage défiler en se rendant compte des distances parcourues. En plus, pouvoir découvrir des villes et  rencontrer des amis en route rend le trajet beaucoup plus sympa qu’un vol en avion !
Depuis Riga, mon dernier bus de nuit en Europe me dépose à Moscou. Maintenant, ce n’est plus aussi facile, il faut décoder les panneaux avec l’alphabet cyrillique ! Je me sens comme un agent secret quand j’arrive à comprendre ce qu’il se passe autour de moi en décryptant cette langue étrangère, pourtant similaire quand on la traduit dans notre propre alphabet.
Je m’accorde deux jours d’exploration à Moscou avant de reprendre la route, ou plutôt, les rails. Juste le temps d’être émerveillée par les trésors d’architecture  de Moscou lors de mes longues balades à travers la ville. Les églises sont toutes plus belles les unes que les autres, et les russes semblent faire beaucoup d’efforts pour que leur ville soit accueillante. J’adore.

Chloe assise devant la Cathedrale de Saint Basile
A la decouverte de Moscou, que je n’aurai pas vue si j’avais pris l’avion.
Watercolour painting of Moscow's Saint Basil Cathedral
Ma premiere aquarelle en voyage, qui intriguera les agents de la frontiere russe

Il est bientôt temps d’embarquer dans le transsibérien, ma maison roulante pour 5 jours ! Je m’installe avec joie dans ma cabine, tout ce que j’attends, c’est de m’allonger sur mon lit et de rattraper 4 ans d’heures de sommeil. Évidemment, je ne fais pas que de dormir, mais ces “vacances forcées”, où je suis obligée de ne rien faire, me font un bien fou ! J’ai enfin du temps pour moi, pour regarder le paysage et réfléchir à ce que j’aimerais vraiment faire lorsque j’aurai envie de me remettre dans le bain des études ou du travail.

Chloe in a Transsiberian cabin, holding a ukulele, with 3 Russian men in their sixties.
Rencontre avec les locaux dans le Transsiberien

Je rencontre aussi de nombreux locaux qui prennent le train pour aller rendre visite à leur famille ou qui vont faire leurs études à l’autre bout du pays, ainsi que des voyageurs assoiffés d’aventures qui eux prennent le temps de s’arrêter en route. Pour moi, je voulais avoir le plus de temps possible en Mongolie avec Audrey, et je suis heureuse de rester dans mon train pour un trajet direct.

Aventures en Mongolie

Enfin, j’arrive en Mongolie ! J’aperçois quelques yourtes par la fenêtre, et lorsque je descends du train, je suis accueillie par une chaleur accablante et une horde d’hommes hurlant “Taxi ! Taxi!” En Mongolie, toute voiture est un taxi, ça permet aux gens d’arrondir leurs fins de mois. Avec Audrey, on part faire un premier tour de 2 jours autour de la capitale, avant d’assister à un festival de deux jours où on découvre les coutumes locales et les sports traditionnels : courses de chevaux, lutte et tir à l’arc. On est ébahies par un spectacle de danse et de chant, dans lequel tous les rythmes et mouvements semblent inspirés des chevaux sauvages galopant dans les steppes.

Child-rider on Mongolian horse, with gers in the background, , with adult-rider on a horse in front of them pushing them to to finish line.
Course de cheval traditionnelle

Lors de notre deuxième tour, on aperçoit le désert dans le semi-Gobi lors d’une balade en chameau, on se détend dans des sources d’eau chaude et on rencontre des vrais nomades. On monte à cheval sur des montures semi-sauvages, et on galope plus vite que le vent, ces chevaux n’attendent qu’un petit encouragement de notre part avant de repartir à toute vitesse. La sensation de liberté est incroyable. Autour de nous, rien que des plaines verdoyantes à perte de vue, encadrées par des montagnes rocheuses. C’est magnifique, et on regrette déjà le départ de ce pays encore sauvage.

Chloe and Audrey on horses in a green and empty landscape
Les chevaux semi-sauvages de Mongolie, une sensation de liberté grisante.
Bienvenue en Chine

Un train de 24h me conduit de la capitale mongole à la capitale chinoise. À mon arrivée, je suis abasourdie par le bruit, la foule, l’humidité et la pollution. Je me promets de ne pas rester là trop longtemps. Bientôt, je serai assaillie par des petites chinoises qui voudront prendre des photos avec moi. Je les prends aussi en photo, du coup j’ai une énorme collection de photos de chinois.

Chloe posing with two chinese girls
Bonjour la Chine ! Je peux prendre une photo ?

Je découvre la ville et ses petites ruelles pleines de choses bizarres, ses temples et monuments, puis repars à l’aventure après 2 nuits. N’ayant pas réussi à trouver l’entrée de la gare, puis n’ayant pas vu passer l’enregistrement, je rate mon train. Énervée par ces chinois et leur stupide sécurité (il y a des contrôles de passeport et de bagages de partout, et rien n’est indiqué en anglais), je parviens à changer mon billet pour un départ en soirée, qui me fait arriver à 4h du matin. Le train est totalement inconfortable, mais l’aller retour de plusieurs centaines de kilomètres à moins de 10e vaut le coup ! Je passe quelques jours à Datong, où je découvre avec joie des centaines de bouddhas sculptés dans la touche ainsi que le fameux temple suspendu, avant de repartir à Pékin.

Big Buddha in Datong - Yungang Grottoes
Bouddha geant aux grottes Yungang, Dating
Chloe standing in front of the hanging monastery - Xuankong Temple
Le Monastere Suspendu, construit il y a 1500 ans

De retour à Pékin, je rencontre ma classe pour une semaine de voyage d’études. Nous avons un guide qui nous présente toutes les splendeurs de la Chine. D’après lui, chaque endroit qu’il nous montre est le plus grand, le plus beau du pays ou du monde. Nous visitons la  Cité Interdite, la Grande Muraille de Chine, et d’autres trésors historiques (restaurés sans pitié, la conservation ne semble pas faire partie de la culture chinoise). De Pékin, nous prenons le train à grande vitesse de nuit pour aller à Shanghai. Pendant le trajet, notre cabine destinée à accueillir 4 personnes, se transforme et karaoké avec 21 participants. Shanghai, la deuxième plus grande ville de Chine, nous paraît plus confortable, avec son architecture et ses toilettes plus européennes. Depuis Shanghai, nous partons a la visite des petites villes (seulement quelques centaines de miliers d’habitants) touristiques, et visitons quelques entreprises.

Chloe smiling on the Great Wall of China
La Grande Muraille de Chine !
Forbidden Palace watercolour
Une autre aquarelle : la Cite Interdite de Pekin
Shanghai's Skyline at night as seen from the grand Hyatt Vue bar
Shanghai de nuit : resplendissante

Une fois le voyage d’études terminé, je décide d’aller à Guilin pour voir de mes propres yeux ces paysages de carte postale. Je m’étais imaginé un village pittoresque au bord de la rivière, entouré de ces pains de sucres, et j’arrive (par un autre train de 20h) au milieu d’une gigantesque ville bruyante et sale, qui semble avoir que les leur touristes allaient payer pour toutes les attractions une fois sur place. Je rencontre des amis pour une descente de rivière en radeau. Le paysage autour de nous est magnifique, mais l’expérience est gâchée par l’argent extirpé par les opérateurs du tour. On rumine sur ces sacrés chinois, qui ne vont pas voler les touristes mais nous font définitivement payer le prix fort. Le lendemain, on fait une balade en vélo dans ces paysages de rêve. Cette fois, ça nous a coûté 3 fois rien. On se fait arroser par de violentes averses, qui sont une bonne occasion de goûter aux spécialités locales dans une petite maison de thé.
L’heure de quitter la Chine approche, pour avion décolle de Canton, la 3e plus grande ville du pays. Je me perds dans un marché aux herbes médicinales, l’endroit le plus bizarre où je suis allée jusqu’à présent.

Li river seen from a bamboo raft, surrounded by high karst mountains
Croisiere sur la riviere Li en radeau de bambou (en PVC) motorisé
Petite pause en Thailande

Après 8 semaines de voyage, j’embarque dans mon premier avion ! La traversée sans s’envoler de Chine à la Thaïlande, bien que possible en théorie par bateau sur le Mékong, était bien trop risquée pour que je tente l’aventure. J’hésitais entre le sud et les îles pour passer mon brevet de plongée, et le nord et ses montagnes pour me rafraîchir dans la nature. L’appel du “froid” et mes poumons malmenés par la pollution chinoise ont fait balancer mon cœur vers le nord, choix que je ne regrette pas !
J’atteris à Chiang Mai, où le staff thai de mon auberge de jeunesse me prends sous son aile et organise mes vacances. Ça tombe bien, j’avais besoin de repos, la Chine est vraiment fatiguante ! Des activités et sorties sont organisées tous les jours par les voyageurs, et je participe à un cours de cuisine (un délice !), on va plonger depuis les falaises d’une carrière abandonnée transformée en piscine géante, et je vais à la rencontré des éléphants dans un sanctuaire pour ces pachydermes.

Chloe standing in Karen clothing with an elephant at Doi Inthanon Elephant sanctuary
Au Sanctuaire Doi Inthanon, a la rencontre des elephants.

Quelques jours plus tard, les 762 virages d’une route de montagne me conduisent à Pai, une petite ville au milieu des montagnes verdoyantes. Je m’y sens comme à la maison. La météo n’est pas au rendez vous, et sur la liste des 20 attractions touristiques j’en coche une seule. Au programme : yoga, méditation, massages, chasse à la papaye et cuisine. Ici, on se repose, on se détend, et l’ambiance est fantastique. Quant à la nourriture, c’est le paradis. Des cafés hippies aux vendeurs de délices dans les rues, en passant par les restos traditionnels, je veux ramener Pai chez nous. Je passe un fantastique séjour avant de reprendre la route direction Bangkok.
J’ai prévu d’y passer deux jours, tout juste assez pour récupérer mon passeport ! Ma mere l’a envoyé chez l’amie de la maman d’un élève de son école. Avec la chaleur et l’humidité à leur maximum, ou plutôt au mien, je ne pars pas pour de grandes explorations urbaines. A la place je découvre le changement culturel de la “modernisation” dans des gigantesques centres commerciaux frigorifiques et fais un petit tour de bateau sur le fleuve.

Cette petite “pause” de 10 jours m’a fait énormément de bien, mais m’a aussi donné envie d’y rester ! Je suis toutefois excitée d’atteindre ma prochaine destination, l’Inde, où l’université AMRITA m’accueille pour un stage en robotique humanitaire !

Si vous voulez voir où j’en suis de temps en temps, je poste régulièrement des photos sur instagram. Cliquez ici pour voir ma galerie :

Robots de Sauvetage

On voit souvent des robots méchants qui détruisent tout dans les films, on entend souvent parler de “drones” qui font la guerre.

Mais un robot n’est pas forcément créé pour faire le mal comme beaucoup de personnes le pensent… c’est la personne qui programme le robot qui l’utilise pour une mauvaise cause !

Certains robots nous permettent de surveiller et d’intervenir dans des zones dangereuses et/ou inaccessibles pour les humains. Parfois, ils peuvent accomplir des missions seuls, mais très souvent ils sont utilisés pour faciliter et accélérer le travail des sauveteurs humains.

Bien plus que des outils de guerre, les robots peuvent aider des équipes de sauvetage dans des situations extrêmes. En voici quelques exemples :

Robot-serpent dans les décombres

Ce robot-serpent, développé dans le laboratoire de biorobotique de l’université de Carnegie Mellon, permet d’explorer un bâtiment détruit inaccessible aux humains.

Ici, c’est un chien qui va déployer le robot à l’intérieur du bâtiment, pour que le robot puisse explorer les ruines et trouver des victimes, qui pourront être sauvées plus rapidement.

Le robot se déplace comme un serpent, et peut se glisser facilement dans les décombres. Grâce à une caméra et une lampe puissante, les sauveteurs peuvent voir à l’intérieur du bâtiment s’il y a des choses dangereurses ou des victimes à sauver.

Collaboration entre robots

Ce projet montre des robots de l’université de Zurich qui travaillent ensemble pour une mission de sauvetage.

En utilisant deux robots très différents, on peut combiner leurs capacités : le quadricoptère peut survoler et cartographier une large zone, tandis que le robot au sol peut transporter des objets et enlever des obstacles.

Ces robots travaillent de manière autonome. Après avoir survolé la zone, le quadricoptère définit une route pour le robot au sol, et lui indique les obstacles à déplacer ainsi que sa destination finale. Le robot au sol ne connaît pas la zone dans laquelle il se déplace, donc le quadricoptère le suit pour continuer à lui donner des indications.

Drone Ambulance

Développé à l’université de Delft, ce drone permet d’accélérer les premiers soins en cas d’arrêt cardiaque.

Dans le cas d’un arrêt cardiaque, chaque minute est cruciale. De nos jours, de nombreux défibrillateurs sont installés dans les lieux publics, mais lorsqu’il n’y en a pas, ce robot permet d’en apporter un sur place très rapidement.

Connecté aux services médicaux, ce robot survole la ville et peut donc aller beaucoup plus vite qu’une ambulance (qui viendra bien sûr au plus vite), et permet d’apporter les premiers soins à la victime grâce à l’équipement médical transporté et le contact avec un médecin qui donne les instructions.

Drone Maître-Nageur

Dans une même perspective, ce robot du laboratoire RTS, en Iran, permet d’apporter une bouée à des personnes qui risquent de se noyer.

Ce prototype n’est pas autonome : il est piloté par un opérateur. Il reste toutefois beaucoup plus rapide qu’un maître nageur en chair et en os dans certaines conditions.  Le but serait de développer un robot autonome.

Un autre avantage pour ce robot est de pouvoir se déplacer la nuit, et de détecter ses victimes avec une caméra infrarouge.

Il faut penser que ce robot est certes très rapide, mais si la personne en difficulté est inconsciente ou plonge sous l’eau, le robot ne pourra pas l’aider alors qu’un maître nageur sera encore capable de la sauver.

Noël : Robots Educatifs

C’est bientôt Noël ! Les enfants cherchent des cadeaux à mettre sur leur liste de vœux, et le Père Noël cherche des robots à mettre dans vos chaussettes…

J’ai décidé d’écrire cet article pour aider les parents, frères, soeurs, cousins, cousines, et toute autre personne intéressée par les robots mais qui s’y connait pas trop.

Je vous présente une sélection personnelle de robots éducatifs, pour des enfants et ados de tout âge.

Le Lego Mindstorm

Lego Mindstorm EV3

Le Lego Mindstorm EV3, top du top, crème de la crème des robots éducatifs est celui vers lequel nombre de personnes se tournent… jusqu’à voir son prix. On peut le trouver à 459- sur le site de Lego.

Ce robot est super niveau éducatif : le kit comprend la “brique intelligente” de base, des capteurs, des moteurs, et beaucoup de pièces Lego Technic. On peut donc faire des super constructions avec, et ensuite programmer le robot pour faire plein de choses. On peut aussi facilement rajouter des éléments Lego d’une boîte qu’on aurait déjà à la maison, ou encore acheter de nouveaux capteurs ou moteurs.

La programmation est très simple : avec la programmation graphique, il suffit de glisser des images et d’utiliser des blocs de base pour programmer le robot.

Alors oui, le Mindstorm vaut l’investissement si on est super motivé à l’utiliser, qu’on veut quelque chose de modulaire, facile à utiliser, avec plein de possibilités.

Lego WeDo

Lego WeDo

Le kit Lego WeDo, petit frère du Mindstorm, est génial pour faire découvrir la robotique et la programmation. Avec un prix d’environ 150-, il est beaucoup plus abordable que le Mindstorm pour commencer, mais est plus limité.

Il ne semble pas être disponible pour le grand public, mais les écoles peuvent emprunter des kits auprès d’associations de robotique, qui peuvent aussi donner des cours avec ces robots.

Tout comme le Mindstorm, il se programme avec des briques de base, a deux capteurs (infrarouge et accéléromètre) et un moteur. Le kit comprend ces éléments et des briques Lego standard pour la construction.

Thymio II

Thymio II

Le Thymio II est un robot éducatif produit par Mobsya. Tout comme le Mindstorm et les WeDo, on peut le programmer avec des briques de base, mais aussi avec des lignes de code, ce qui étend les possibilités pour des programmes un peu plus complexes.

En revanche, le robot arrive “tout fait”. Il a un design plutôt sympa, mais on  n’a pas à le construire. Ce robot s’oriente donc plus vers la programmation que vers la construction. Malgré tout, le Thymio a des empreintes de Lego sur son dos donc on peut construire des choses autour sans pouvoir ajouter des capteurs ou actionneurs.

Le Thymio a plusieurs modes pré-programmés, donc on peut s’amuser avec dès qu’on le reçoit, sans avoir à construire ou programmer quoi que ce soit. Il a aussi beaucoup plus de capteurs que les Lego (9 infrarouges, un accéléromètre, capteur de son, température) et des LED qu’on peut programmer pour faire plein de couleurs.

Autre avantage, il ne coûte “que” 119- ! C’est beaucoup plus abordable que le Mindstorm, donc même si le Thymio est plus limité que le Mindstorm au niveau de la construction, il est plus libre pour la programmation, et permet de découvrir la robotique avec un moindre investissement.


Robot Arduino

Pour les plus débrouillards qui cherchent des possibilité illimitées, les cartes Arduino sont au top !

La carte Arduino permet de programmer (en lignes de code) presque n’importe quel élément électronique branché dessus. On peut déjà s’amuser à faire clignoter une LED sur la carte, puis on pourra brancher des moteurs, capteurs, construire une base mécanique et finalement avoir fait son robot soi-même !

Il y a de nombreux modèles de cartes, on peut aussi acheter des kits débutant ou des robots tout faits. On peut trouver des kits à partir de 96-.

Entièrement modulable, il demandera plus d’effort de construction que les autres robots, mais sera beaucoup moins cher dès qu’on voudra rajouter des éléments, et permet de faire presque tout ce qu’on veut avec !

Les robots-jouets

HexBug Scarab

Attention, ceux-ci ne sont pas des robots ! 

Bien que très ressemblants pour le novice, les robots qu’on peut acheter dans les magasins de jouet sont très rarement des robots que l’on peut programmer ou avec des comportements “intelligents”. Très amusants pour les plus jeunes, ils risquent de décevoir les passionnés de robots qui se rendront vite compte des limites de ces jouets.

D’ailleurs, si on lit bien la description de ces “robots”, il est dit que ce sont des “jouets interactifs”. Ils réagissent à certaines commandes des enfants, mais de manière limitée.

Le MiP a l’air assez rigolo, a 7 modes de jeu dont un qui lui permet d’apprendre des mouvements basiques.

Le Chien Zoomer a l’air plus basique et pourra certainement amuser les plus petits, et peut aussi apprendre des mouvements en mode dressage. J’ai des doutes sur le mode “donner des ordres”, les robots ont beaucoup de mal à comprendre le langage des humains, encore plus lorsqu’il s’agit des jouets.

Le Dino Zoomer a aussi l’air drôle, ce T-Rex à roulettes se comporte “comme un vrai dinausaure” paraît-il. La (pré-) préhistoire, j’y étais pas, mais je doute que les dinosaures roulaient comme des fous déjà à cette époque. On peut aussi le télécommander.

Vous pourrez en savoir un peu plus sur cet article des Numériques.

Mes petits préférés ce sont les bestioles type Hexbugs. Oui, je sais, ce sont pas des robots, mais ce sont des jouets très rigolos, sûrement moins fragiles que les pseudo-robots. De plus, la larve évite les murs et des chercheurs ont réussi à montrer un comportement intelligent avec une nuée de “robots-brosse-à-dents” type Hexbug… (et tu peux les glisser dans le dos des gens).

Si vous connaissez d’autres robots sympathiques, n’hésitez pas à laisser un commentaire !


Edit : J’ai trouvé cet article sur Robohub qui présente d’autres robots/jouets high tech !