Welcome to India!

On September, 15th, just before midnight, I’m landing in Kochi, in Kerala, Southern India. After 9 weeks of travelling, this is however not a regular destination: I will be settling down here for a couple of months. Unlike in my previous destinations, where I made many superficial discoveries about the places I’ve been, here I will be immersed in local culture for a long time. About discoveries, I will certainly make loads of them during my stay, but not in the same was as when you rush through South-East Asia, checking off countries like most backpackers nowadays. I’m envious of those I met on my trips, but at the same time, I’m glad to be settling down somewhere, and I’m especially glad to have something to do.

Sunset sen from 5th floor window, with pink sky and coconut tree forest in the foreground
Sunset from my dorm’s window.

I am here for an internship in Amrita University,of which I don’t know much except that they do cutting-edge research in humanitairan robotics. I would never have imagined being able to combine my passion for technologies and my desire to do something useful for society, especially or the most vulnerable, and I immediately felt attracted to this place when I first heard about it.

When the two (female) professors from the human-computer interaction lab AMMACHI came to present their lab at my school, I was convinced. Robots, education and women empowerment? I’m in!

We landed in India one hour earlier than we were supposed to, so I had time to get some money (being ripped off, of course, but I didn’t have much energy to fight). I also took this time for buying some food: the snack I was offered was not vegetarian, and I couldn’t exchange it, which was quite surprising in a plane full of Indians! With this snack at the airport, I discovered with joy the spices that will flavour my Indian stay for the next few months!

pen drawing of Indian culture,
First impressions about India in my travel notebook…

Outside of the airport, a man is holding up a signboard: “Welcome to AMRITA University!” with my name in small print. He is my taxi driver, who will eventually get my to my final destination for this year.

I have weird feelings as we speed on the small roads surrounded by huge advertisements both in “Indian” (which is, I will learn later, Malayalam in this part of the country). After travelling for 2 months in non-English speaking countries, I felt like this country would not be English speaking either. But English is an official language here, and is widely spoken by educated people (as long as you understand the accent). I also discovered later on that these people would speak Malayalam most of the time.

We speed up on the highway, going against traffic as our side is closed for road works. I get really scared when I notice a bus speeding straight in front of us, but this is India, and this is normal. I will be safe. A couple of hours later, we arrive into the countryside. Surrounded by coconut trees, we ride along narrow roads between the Arabian Sea and the backwaters. I control our position on my GPS, we’re getting closer to the University. It is four in the morning, but men are walking on the side on the side of the road, their day is just starting. Tired, I hope mine will be over soon.

The responsible for international students from the university, Snigdha, barely awake, welcomes me and guides me to my room in the Ashram’s girls hostel. For now, there is no mattress on my bunk bed, and I am glad to have brought my own tiny inflatable camping mattress.
A couple hours of sleep later, I meet Snigdha again, who walks me around the Ashram. Any kind of photography is forbidden, I’ll have to get back to painting! We have breakfast at the Western Cafe, where we can find “your kind of food”.

The Ashram, as Snigdha tells me, is a spiritual place honouring Amma, where thousands of devotees live here, permanently or for short stays. The place runs almost entirely thanks to volunteers’ work, called Seva, or “selfless service”. I signed up for a university internship, who would’ve thought I’d arrive in a guru’s place buzzing with crazy devotees and meditation fans? I could never have guessed. However, I will soon fit in the craze, and the people I meet here who come regularly will introduce me to their spiritual practices and tell me Amma’s story.

Chloe wearing large red trousers and a white tunic with gold linings, holding her travel notebooks
Once in India, I had to buy a whole new set of “modest” clothes…

Amma, « the Hugging Saint », was born and grew up here. Her parents’ house has been transformed into a temple. Since she was a little girl, she expressed compassion towards animals and the poorest inhabitants of her village, even though her family itself was rather poor. Later, the people from her village would recognise her as a spiritual leader and not the crazy girl they thought she was, and started following her spiritual teachings. Since then, she has created several institutions such as the university, orphanages, emergency help centres, etc. When she is staying at the Ashram, as when I arrive, she leads meditation on the beach, serves meals at some lunches, and most of all, spends hours and hours giving her Darshan, a holy embrace to all who come to meet her.

Translation not completed yet, work in progress!

Ici, tout prend plus de temps à se mettre en route. Chaque jour, je remplis quelques papiers de plus pour l’administration. Au bout de 3 jours, j’aurai enfin un code pour le wifi, dont la connexion est évidemment plus qu’incertaine. Pour avoir un numéro de téléphone, il faudra que je revienne chercher la carte Sim dans 4 jours. Moi qui espérais mettre à jour ma galerie Instagram le soir même… On n’est plus dans la recherche de performance immédiate comme en Suisse. Moi-même, je me mets dans le bain et je marche lentement, je passe des heures à rester assise en observant les gens passer devant moi, une activité passionnante dans ce lieu multiculturel.

green sprouts in a traz from permaculture garden
Visite du potager en permaculture et du centre de recyclage : le campus est un modele au niveau de la gestion des dechets, avec un objectif Zero dechets

Au sein de l’université tout comme dans l’ashram, un code vestimentaire strict est de rigueur. Epaules et jambes doivent être couvertes, ainsi que la poitrine pour les femmes, dont la forme doit être cachée par un foulard. Les fesses aussi sont de préférence couvertes par une longue tunique. Ayant emporté peu de t-shirts, je fais un tour dans les boutiques de l’ashram pour m’acheter des vêtements de type indien. Les pantalons « éléphant » qui ont rejoint ma garde-robe en Thaïlande sont parfaits pour éviter la chaleur tout en restant respectueux de la tradition. Je profite de la piscine, où il faut conserver le code vestimentaire « modeste ». Le costume de bain est une sorte de large salopette de tissu léger, et évidemment, la piscine n’est pas mixte et a donc des horaires stricts.

Watercolour painting of modest swimsuit in Chloe's notebook
Je ne vais quand meme pas poster une photo de moi en “bikini modeste”, mais vous voyez le concept…

Au niveau de l’hygiène et de la propreté, c’est différent de chez nous en Europe, et il faut s’y faire. Il y a du sable par terre partout à l’extérieur, normal, on est au bord de la mer. Ma chambre est dans un état qui aurait été jugé inacceptable par n’importe quel bailleur en Suisse avec de la poussière de partout et un sol sale, les lits totalement rouillés et de la crasse accumulée depuis des années dans la salle de bains. La chambre est semi-ouverte sur l’extérieur, et si par malheur j’oublie de fermer la fenêtre en partant, des pigeons se font un grand plaisir de se glisser à l’intérieur pour chier sur mes tapis. Au final, on s’y fait vite. Je passe quand même un bon coup d’éponge de partout, et ça va mieux. On s’y habitue.

Chloe showing her Sensirion thermometer displaying 29 degrees celsius, less than 30 for the first time
La premiere fois qu’il fait moins de 30 degres celsius dans ma chambre. Je suis heureuse.

Le plus impressionnant, c’est la différence entre les indiens et les occidentaux. Beaucoup des fidèles « de passage » mangent uniquement au Café Western, et à la fin de leur repas, ils lavent leur vaisselle avec du produit, rincent, puis essuient une première fois. Ensuite, des volontaires passent un deuxième coup de torchon pour être sûrs que la vaisselle soit propre et sèche. Côté indien, on attrape son assiette mouillée dans une grande caisse, on la rince rapidement à l’eau avant d’être servis. A la fin du repas, mangé avec les mains, sans couverts, on va rincer son assiette à l’eau puis on la remet dans la caisse.

Question travail, en voyant les panneaux de mise en garde (“the electrical current can spike and destroy electronic appliances”), je n’ai pas osé brancher mon ordinateur. Les locaux me diront qu’il n’y a pas de danger, donc après 4 jours j’ose brancher mon ordinateur. Pour l’instant, il n’a pas explosé. Mais dans le doute, j’évite de laisser quoi que ce soit à charger lorsque je ne suis pas dans ma chambre. Après avoir reçu des informations au compte-goutte sur l’université et le programme, j’ai une introduction « culturelle », et j’espère bientôt pouvoir rencontrer l’ equipe locale avec qui je vais travailler. En attendant, je me délecte de découvertes spirituelles et énergétiques lors de conversation animées avec les pratiquants.

Ma première impression de ce lieu est un mélange d’émerveillement et de curiosité. Le campus est plongé au milieu de la nature verdoyante, et il y a un effort distinct de protection de l’environnement. Le côté spirituel auquel je ne m’attendais pas du tout m’intrigue, et je comprends que c’est grâce à cela que l’université considère tous ces aspects humanitaires et sociaux négligés par la plupart des grandes universités occidentales. Je me réjouis de voir comment ce sentiment évolue une fois que j’aurai commencé à travailler sur mon projet !

3 thoughts on “Welcome to India!”

  1. Moi qui cherchais un nouveau bikini, maintenant je sais où aller le chercher ^^ A part ça, ça a l’air vraiment intéressant et dépaysant comme expérience (pas que le bikini, hein, ton séjour en général). Je me réjouis d’en savoir plus sur ton projet et ce qu’ils font là-bas dans ces domaines sociaux et humanitaires. Keep us updated!

    P.S : tu fais du yoga ?

  2. Salut Chlo, mais c’est génial de lire tes aventures! nous regardons la carte en même temps que tes photos! les filles adorent et moi aussi!! j’ai souri quand j’ai lu que tu étais allée à Pai en Thaïlande, ça m’a remémoré mon passage!! alors belle découvertes, et bisous fraiches et automnales de Boussy
    Blandine

    1. Salut Blanblan ! Ca fait plaisir d’entendre ça 🙂 J’ai vraiment adoré Pai, j’aurai pu y rester longtemps si j’avais pas ce stage en Inde ! J’espère que les petites vont bien, et que les parents aussi 😛 Bisous de la côte indienne

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